Imaginez un avenir où la prospérité humaine ne se traduirait pas par le sacrifice de la nature.

Un monde sans déchets, sans pollution, où les animaux et les plantes, sur terre comme dans les océans, prospéreraient parallèlement aux humains et à la Terre.

Est-ce impossible ? Ou la vie sur Terre devrait-elle forcément être un jeu à somme nulle entre l’humanité et les autres espèces ?

Je suis toujours surpris par le nombre de personnes qui adoptent ce point de vue négatif. Ils imaginent l’avenir, soit comme un sombre scénario dans lequel l’humanité échappe à tout contrôle, dans un monde par ailleurs sans vie, soit comme un scénario dans lequel les populations et la consommation humaines doivent être drastiquement réduites, même au prix de la dignité humaine. Vous avez vu les films qui dépeignent cela…..

Supposer que ce sont nos seuls choix est un échec fondamental de l’imagination. Il y a une autre et meilleure façon de procéder : c’est ce qu’on appelle l’économie circulaire.

Un nouveau rapport du Forum économique mondial présente de nombreux modèles émergents pour rendre l’économie plus circulaire – en particulier dans les villes – et indique la voie à suivre pour transformer les systèmes économiques actuels en une logique globale de durabilité.

L’inconvénient de l’économie circulaire, c’est qu’elle n’existe pas aujourd’hui : il faut l’inventer et la cultiver rapidement au cours des prochaines décennies.

La clé réside dans le fait de dissocier la croissance économique et le développement humain de l’extraction des ressources et de la production de déchets.

“Plier” l’économie à partir de sa séquence linéaire actuelle d’extraction des ressources -> production -> consommation -> élimination des déchets pour devenir circulaire et durable exige une approche systémique beaucoup plus approfondie des biens et des services, une reconceptualisation de la production, et le développement de technologies et de processus qui peuvent transformer les produits finis utilisés en intrants agricoles.

Ces transformations situent carrément la naissance de l’économie circulaire là où nos systèmes de production et de consommation se chevauchent le plus fortement, là où la densité des innovations complexes est la plus rapide, où les ressources sont les plus limitées et où vivre avec les conséquences des déchets et de la pollution est le plus contraignant et sale. De tels endroits sont des villes – en particulier les grandes villes.

Imaginer un avenir plus durable

La bonne nouvelle, c’est qu’une grande partie de cela est déjà réel.

Le rapport donne un certain nombre d’exemples inspirants de villes du monde entier : dans les domaines de l’eau, de l’énergie, des plastiques et de la gestion des déchets, ainsi que de nouveaux concepts émergents en matière d’approvisionnement, de financement et de conception qui illustrent comment la transition vers un système économique plus circulaire se dessine et se développe déjà.

Partout dans le monde, les villes augmentent déjà leurs taux et leurs objectifs de recyclage, et trouvent de nouvelles utilisations pour les déchets provenant de leur environnement bâti ainsi que de leur consommation. En officialisant leurs objectifs de durabilité, de nombreuses villes internalisent de plus en plus une partie de leurs flux de ressources, en particulier l’eau et la production alimentaire à haute valeur ajoutée, et éliminent les conséquences néfastes associées à d’autres besoins, comme les émissions de carbone et la pollution due à la consommation d’énergie.

Mais il y a encore beaucoup d’obstacles pour rendre l’économie globalement circulaire.

Certains d’entre eux sont fondamentaux et découlent des lois de la physique. D’autres sont flexibles et dépendent entièrement de nos investissements dans la conception, nos pratiques commerciales, nos préférences de consommation et notre capacité d’innovation technologique.

Les lois de la physique nous disent qu’il y a toujours un coût de l’énergie thermodynamique dans le fonctionnement de tout système complexe, y compris nos villes et l’économie en général. Cette limitation fondamentale signifie que le développement humain et l’urbanisation à l’échelle mondiale seront probablement associés à une plus grande consommation d’énergie.

Cependant, des gains d’efficacité substantiels sont déjà en jeu : l’économie américaine, par exemple, n’a pas augmenté sa consommation d’électricité au cours des dix dernières années, malgré une croissance démographique et économique substantielle.

Mais surtout, la majorité des besoins énergétiques peuvent maintenant être satisfaits avec des sources d’énergie renouvelables à moindre coût, sans générer de pollution ou d’émissions de gaz à effet de serre. Ici aussi, les villes montrent la voie.

De nombreux procédés de recyclage et de réutilisation sont actuellement prohibitifs, principalement en raison des coûts énergétiques. Par exemple, l’aluminium vaut la peine d’être recyclé financièrement en raison de l’énergie qu’il contient, alors que les plastiques ne le sont généralement pas. En conséquence, indique le rapport, “seuls 14% des emballages plastiques sont collectés pour le recyclage” (Ellen MacArthur Foundation, 2017), tandis que “les faibles taux de collecte, de réutilisation et de recyclage coûtent entre 80 et 120 milliards de dollars par an à l’économie mondiale”.

L’âge du tout recyclé

Cependant, dans un monde d’énergie renouvelable presque gratuite, le recyclage devient alors possible. Ce changement est imminent, il est nécessaire pour stimuler l’expansion de la révolution de l’énergie propre dans de nouveaux secteurs de l’économie jusqu’à présent fermés.

Mais c’est dans le domaine du changement technologique, de la conception et des pratiques commerciales qu’il faut absolument innover davantage et là où les possibilités sont encore plus spectaculaires.

La nature de la transition est systémique : elle ne peut être réalisée par un seul acteur. Pour cette raison, il est nécessaire de collaborer entre les gouvernements, les ONG, les entreprises et les citoyens afin de créer un environnement favorable qui encourage l’innovation alignée à la fois sur des pratiques circulaires plus durables et sur une croissance économique stable et équitable.

Il est certain qu’il y aura d’énormes perturbations. De nombreux coûts environnementaux devront être internalisés dans la production et la consommation, par conséquent, les rôles des organisations publiques et privées devront changer substantiellement. La frontière entre les biens et les services sera complètement floue. Les modèles actuels de service public associés à la gestion de l’énergie, de l’eau et des déchets seront plus décentralisés et intégrés dans des réseaux plus dynamiques et plus complexes.

En conclusion, la transition vers une économie circulaire doit évoluer progressivement, en accordant une attention particulière aux effets de réseau, à la coopération entre de nombreuses parties prenantes et à l’atténuation des conséquences involontaires, en particulier celles liées aux inégalités socio-économiques et à l’étouffement de l’innovation.

Les villes sont particulièrement bien placées pour montrer la voie.

Alors que nous accélérons vers l’urbanisation mondiale et envisageons la possibilité d’un armageddon environnemental, seul le dynamisme créatif des personnes et des organisations travaillant ensemble dans les villes peut nous fournir le décollage nécessaire pour tracer une nouvelle trajectoire économique où la prospérité et l’invention humaine est aussi une garantie de la vitalité de toute vie sur Terre.