L’été s’installe. C’est le moment idéal pour planifier une escapade. Vous avez hésité, tergiversé, voire plaidé avec votre famille, vos amis ou votre partenaire, mais, ça y est, vous savez où partir !

D’autant plus qu’aujourd’hui il suffit désormais d’un clic pour obtenir un vol que vous pensez être bon marché. Mais voilà : une fois le rituel de l’aéroport passé, assis plus ou moins confortablement dans l’aéronef, vous doutez. Et si, au final, vous n’aviez pas eu le meilleur tarif ? Vous n’avez pas tort : il y a en effet de fortes chances pour que votre voisin ait payé un tout autre prix pour son billet.

Pourquoi les compagnies aériennes discrimineraient ainsi les consommateurs ? Comment ? Qu’y gagnent-elles ? Bienvenue dans le monde de la discrimination par les prix.

Même produit, prix différent

La discrimination par les prix est une stratégie de tarification que les entreprises utilisent pour facturer différents prix aux consommateurs pour un produit ou service identique.

La justification réside dans la motivation de l’entreprise à vendre plus d’unités, et ainsi engranger plus de profits. En établissant différents prix pour les clients, elle est en mesure de saisir la part maximale de l’excédent de consommation disponible sur le marché.

Cette pratique, qui existe dans différentes industries, est plus courante que vous ne le pensez. En fait, la plupart des entreprises l’utilisent tout le temps. Si vous avez déjà rencontré des offres « deux pour le prix d’un », ou avez déjà eu affaire à des tarifs « étudiants », des coupons ou des bons de réduction… Alors vous avez déjà fait face à un système de discrimination par le prix.

 La discrimination par les prix est utilisée par la plupart des entreprises, sous forme de coupons notamment.
La discrimination par les prix est utilisée par la plupart des entreprises, sous forme de coupons notamment.
Image : Carol Pyles/Wikimedia, CC BY

Cette discrimination par les prix a été implémentée et développée avec le plus grand succès dans un large éventail de commerces de services, tels que le transport (vols, trains, Uber), le tourisme et l’hôtellerie (restaurants, hôtels, parcs d’attractions et de loisirs), la communication mobile ou même les services publics tels que la fourniture d’électricité.

En ce qui concerne les compagnies aériennes, ce nouveau « jeu » est apparu avec l’introduction du concept de compagnie aérienne à bas prix (dont les origines remontent aux années 1970 avec la fondation de la Pacific Southwest Airlines, pionnière dans ce domaine). Au milieu des années 1990, ce modèle est démultiplié par l’introduction des « peanut airlines » (littéralement « companies aériennes cacahuètes », à très faibles tarifs) : en Europe émergent alors Easyjet et Ryanair, tandis que l’Australie et la Nouvelle-Zélande voient apparaître leurs homologues. Au début des années 2000 leurs équivalents se mettront en place dans les pays asiatiques.

Mais quels sont donc les facteurs qui vont influencer le prix du billet d’avion que vous paierez ?

La clé, c’est le timing

Tout d’abord, tout dépend de la date à laquelle vous achetez votre billet.

Si vous l’achetez en mars pour un voyage qui a lieu au mois d’août, vous payerez un taux nettement inférieur par rapport à un même billet acheté à la dernière minute. Généralement, les personnes qui planifient leurs vacances bien à l’avance se préoccupent davantage du prix de leur billet que celles qui réservent leur vol au plus près de la date de départ.

Pour cibler à la fois ces deux catégories de consommateurs (ceux qui sont sensibles aux prix bas et ceux qui n’y attachent pas d’importance), les compagnies aériennes utilisent un mécanisme de tarification connu sous le nom de tarification inter-temporelle. Il s’agit d’une forme de discrimination par les prix particulièrement évidente parmi les compagnies aériennes à bas prix. Comme l’explique Air Asia,

« Vous voulez des tarifs abordables ? Réservez tôt. Si vous réservez vos billets en retard, c’est probablement que vous devez absolument voyager, et que cela ne vous dérange donc pas de payer un peu plus. »

Vous avez peut-être aussi vécu une situation frustrante lorsque le prix d’un billet d’avion (ou d’une réservation d’hôtel) change d’un jour à l’autre, ou même d’une heure à l’autre. Ces fluctuations se produisent parce que la compagnie aérienne veut attirer les consommateurs sensibles aux prix. Elle réserve donc un certain nombre de billets destinés à être vendus à des prix plus bas. À mesure que les vols commencent à se remplir, la compagnie aérienne augmente les prix des sièges restants.