Cet article fait partie de la Réunion Annuelle du Forum Économique Mondial

Lorsque Apple a remporté le prix Stop Slavery de la Fondation Thomson Reuters en novembre, le monde des affaires y a prêté attention.

Sans doute la marque la plus célèbre au monde, Apple avait non seulement pris publiquement des mesures pour éliminer le travail forcé de ses activités, mais avait aussi remporté le premier prix. En dépit de ses vastes et complexes réseaux de chaînes d'approvisionnement, le jury d'experts de haut niveau a estimé qu'Apple « ouvrait la voie dans toutes les catégories » dans ses tentatives d’éradication de l'esclavage moderne.

Quel contraste avec les gros titres de 2010, lorsque les journalistes ont révélé le scandale Foxconn, mettant en lumière de multiples suicides parmi les employés d'une usine sous-traitante chinoise de fabrication électronique, qui produisait notamment des produits Apple. Certains rapports ont établi un lien entre la série de suicides et les conditions de travail dans l'usine.

Apple a une fois de plus fait les gros titres en Novembre quand Angela Ahrendts, directrice des ventes, a choisi la cérémonie de remise des prix au forum des droits de l'homme annuel de la Fondation Thomson Reuters Trust Conference pour annoncer que la société emploierait des survivants de la traite des personnes dans ses magasins.

Cela ne serait jamais arrivé il y a quelques années.

Nous assistons à un changement crucial dans la lutte mondiale contre l'esclavage. Les grandes entreprises aux États-Unis, en Europe et en Australie assument, plus que jamais, la responsabilité de débarrasser le monde de ce crime épouvantable. Et elles le font à la lueur des médias et dans un contexte de sensibilisation croissante des consommateurs.

L'esclavage moderne est depuis longtemps un crime caché, interdit dans tous les pays mais endémique dans le monde entier. Le commerce de la traite des êtres humains d'un montant de 150 milliards de dollars prospère là où les personnes sont le plus vulnérables et se développe parallèlement aux catastrophes humanitaires ; il suffit de regarder comment les crises de réfugiés ont fait des personnes déplacées et désespérées une cible facile pour les trafiquants, ou comment un conflit a réduit les populations à la pauvreté, lorsque des droits humains fondamentaux sont sacrifiés pour rester en vie.

Sur les quelque 40,3 millions de personnes actuellement réduites à l’esclavage, 70 % sont contraintes au travail forcé, exploitées et maltraitées. Des hommes, des femmes et des enfants sont asservis par la dette, privés de leur dignité et de leur liberté. Ils sont le visage d’une humanité réduite à de simples marchandises, travaillant sans rémunération dans des usines, des fermes ou des champs, ou risquant leur vie quotidiennement dans des mines délabrées, sur des bateaux de pêche ou en ouvrant des fèves de cacao. Ils sont les victimes silencieuses d'une économie toxique poussée par une soif mondiale de produits et services toujours moins chers - souvent impossibles à retracer, toujours impossibles à quantifier.

Mais lentement, la honte secrète du monde devient plus visible. L’attention accrue des médias a entraîné une prise de conscience croissante des consommateurs et, de manière cruciale, les entreprises doivent y faire face.

Les entreprises ont un rôle important à jouer dans ce monde de plus en plus interconnecté si nous voulons éliminer l’esclavage. Si nous pouvons réduire le risque de travail forcé dans ces types de chaînes d'approvisionnement multinationales et à plusieurs niveaux, alors nous privons les trafiquants de leurs moyens d'exploitation. Mais cela exige la coopération et le courage des plus grandes entreprises, dont beaucoup n'ont ni les incitations ni l'expertise pour se renseigner davantage sur leurs chaînes d'approvisionnement.

Cependant, le vent tourne. Les PDG d'entreprises mondiales commencent à se diriger vers la transparence et la gestion de leur chaîne d'approvisionnement. Unilever est l'un des meilleurs exemples de ce leadership modèle. Son ancien PDG, Paul Polman, est responsable de la victoire d’un autre prix Stop Slavery décerné cette année. Même si l’entreprise possède une des chaînes d'approvisionnement les plus risquées au monde, les juges ont salué la participation d'Unilever au Consumer Goods Forum, ses efforts de leadership pour faciliter la collaboration de l'industrie et son engagement en faveur d'une amélioration continue. Ils ont également déclaré qu'Unilever avait « encore beaucoup de travail à faire ».

Il est essentiel de s'attaquer aux causes profondes de l'esclavage, de démanteler les réseaux criminels de trafiquants, de protéger les plus vulnérables et de réhabiliter les victimes. Mais c’est un travail complexe sur un territoire souvent inexploré.

Adidas, qui a remporté le prix Stop Slavery l'année dernière, emploie 1,3 million de personnes. Néanmoins, il a établi des directives strictes en matière d’approvisionnement responsable, identifiant les risques de travail forcé jusqu’aux matières premières utilisées dans ses chaînes d’approvisionnement. Il s’agit d’un effort considérable. Walmart, premier employeur privé au monde avec 2,3 millions d’employés, collabore avec d’autres détaillants, fournisseurs, transformateurs et ONG pour identifier les risques du travail forcé et former ses fournisseurs de produits de la mer en Thaïlande - un pays notoirement victime de l’esclavage dans le secteur de la pêche - sur la visibilité de la chaîne d'approvisionnement et les systèmes de gestion. Il utilise également la technologie pour améliorer les droits des travailleurs, en introduisant des lignes d'assistance téléphonique et même une application pour smartphone qui permet aux migrants birmans travaillant comme pêcheurs d’évaluer leurs employeurs. Ce type de diligence raisonnable des entreprises, et de collaboration intersectorielle, doit être applaudi.

Alors que certaines des plus grandes entreprises du monde changent le paysage de la lutte contre l'esclavage à une échelle sans précédent, la loi britannique de 2015 sur l'esclavage moderne a promulgué une législation plus stricte dans plusieurs autres pays. Plus récemment, la loi australienne sur l'esclavage moderne, adoptée en novembre 2018, impose aux entreprises dont le chiffre d'affaires est supérieur à 100 millions de dollars australiens de déposer publiquement un rapport annuel sur l'esclavage moderne, qui doit être signé par le conseil d'administration et publié dans les six mois suivant les rapports annuels de l'entreprise. Quelque 3 000 entreprises devront s’y conformer.

Des pressions en faveur d’une législation européenne sont également d’actualité. En septembre 2017, huit parlements nationaux au sein de l'UE ont appelé à une législation normalisée visant à encourager les entreprises à s'attaquer aux problèmes des droits de l'homme. Imaginez l’impact global de l’approbation d’un marché de cette envergure.

Le vrai changement, cependant, arrivera lorsque les entreprises commenceront à se vendre activement comme des sociétés n’employant aucun esclave auprès de la prochaine génération de consommateurs avisés.

Utopique ? Pas forcément. Jetez un coup d'œil à la marque de jeans préférée de Meghan Markel, elle a porté ce jean six fois lors de sa tournée en Australie et en Nouvelle-Zélande. Le PDG d'Outland Denim, James Bartle, dont l’entreprise est désormais sous le feu des projecteurs, commercialise ses vêtements « sans esclave » et emploie des survivants de l'esclavage et de la traite au Cambodge pour fabriquer ces jeans.

Pendant ce temps, le chocolatier néerlandais Tony's Chocolonely marque ses produits du slogan « 100 % sans esclave ». La société traite directement avec les agriculteurs locaux plutôt qu'avec les commerçants internationaux et suit pleinement sa chaîne d'approvisionnement, des fèves aux produits finis. Lancée dans le but de sensibiliser à l'esclavage et au travail des enfants dans l'industrie du cacao, la société est désormais la marque leader sur le marché aux Pays-Bas.

Avec un chiffre d’affaires annuel de 45 millions d’euros, l’entreprise n’investit pas dans la publicité : son argument de vente est la lutte contre l’esclavage.

Ces deux marques montrent le chemin à suivre aux industries qui restent fortement contaminées par l'esclavage. Serait-ce le début d'une révolution dans l'approche consommateur ?