PARIS — Vers fin 2018, les États-Unis ont fusionné les organismes de développement existants dans la nouvelle Société américaine de financement du développement international (IDFC). Avec une capacité de financement de 60 milliards de dollars en capitaux propres et en créances - plus de deux fois supérieure à celle de ses prédécesseurs, la nouvelle agence, qui devrait être opérationnelle d'ici la fin de cette année, constitue une étape majeure dans la politique américaine de développement, notamment en ce qui concerne l'Afrique. Cela peut également refléter un éveil de la conscience mondiale quant à la menace existentielle que constitue un énorme déficit de financement des investissements pour l'avenir de l'Afrique.

Le potentiel du continent est incontestable. Au cours des deux dernières décennies, l'Afrique est entrée dans une phase de changement structurel qui est sur le point de s'accélérer. Une stabilisation politique progressive - bien que parfois inégale - a permis à un certain nombre de pays africains de moins compter sur leurs exportations de matières premières et de commencer à devenir les économies de consommation. McKinsey, par exemple, prévoit que les dépenses de consommation vont augmenter de 645 milliards de dollars entre 2015 et 2025.

Pourtant les défis restent énormes. Le FMI a récemment prédit que l'Afrique doit créer 20 millions de nouveaux emplois par an jusqu'en 2035 - soit le double du taux actuel - seulement pour absorber les nouveaux venus sur le marché du travail. Cela nécessitera des investissements importants. Mais les trois principales sources actuelles de financement privé en Afrique ne sont pas en mesure de répondre à ces besoins.

L'Aide publique au développement (APD) pour l'Afrique a diminué entre 2014 et 2016 et est restée relativement stable. Le secteur financier local, notamment les grandes banques africaines, a souffert de la baisse des prix des matières premières et est encore limité. Les banques internationales se sont retirées sensiblement du continent après que de nouvelles normes réglementaires ont augmenté les coûts et la consommation de capital d'exploitation dans les pays présentant un risque élevé selon les agences de notation. Étonnamment cet aspect de la garantie les dommages causés par la crise financière mondiale n'a pas suscité beaucoup de débats.

En conséquence, l'écart de financement de l'Afrique continue de se creuser de façon alarmante. Alors que les besoins en financement annuel de l'Afrique ont été estimés à au moins 130 milliards de dollars pour l'infrastructure, les ressources disponibles représentent moins de la moitié de cette somme. Selon McKinsey, les dépenses en immobilisations réelles en Afrique se sont élevées à 415 milliards de dollars en 2015. Avec une croissance du PIB annuel moyen sur le continent qui devrait dépasser 3 %, l'Afrique doit financer un montant supplémentaire de 750 milliards de dollars des dépenses d'immobilisations sur dix ans.

Aucunes des principales sources de financement existantes ne sont capables de relever le défi par elles-mêmes. Même l'IDFC, qui entend contrebalancer l'influence chinoise et concurrencer les institutions européennes, ne va pas modifier significativement la structure des flux financiers internationaux vers l'Afrique.

Ce dont l'Afrique a besoin, c'est d'un nouveau type d'investisseurs. La bonne nouvelle, c'est que d'autres sources de financement s'accumulent comme jamais auparavant. PwC s'attend à ce que la valeur des actifs détenus dans le monde entier par les fonds de pension, les compagnies d'assurance, les fonds souverains et les particuliers bien nantis passent de 115 billions de dollars en 2012 à 195 billions de dollars en 2020.

Ces investisseurs n'ont manifestement pas été satisfaits par les rendements très faibles disponibles dans les marchés européens et américains au cours des dernières années. En outre, les liquidités restent extrêmement instables. Un certain nombre de ces investisseurs prennent en ce moment leurs distances vis-à-vis de l'opinion standard qui considère les transactions africaines comme étant « à haut risque », comparées uniquement aux dollars américains à haut rendement ou aux investissements en euros.

Ce changement de perception est renforcé par des données statistiques. En 2016, Moody's a publié un rapport montrant que le taux de défaillance en financement de projets en Afrique entre 1983 et 2015 a été le deuxième plus bas du monde à seulement 2,7 %, ce qui reflète l'importance stratégique relativement plus élevée de ces projets. Par conséquent, l'idée d'investir en Afrique grâce à des instruments plus conservateurs, plutôt que par des transactions capital-investissement « à risque élevé, rendement élevé », gagne progressivement du terrain.

Les fonds de créances du secteur privé seraient le meilleur véhicule pour des investissements de ce genre. Ces fonds totalisent presque 640 milliards de dollars dans le monde entier, mais le marché reste principalement nord-américain et européen. Bien que les fonds de créances du secteur privé aient amassé plus de 100 milliards de dollars en 2017, presque aucune part de ceci n'est allée vers l'Afrique.

Le potentiel de ces fonds à investir en Afrique est donc énorme. Même si seulement un tiers des besoins d'investissements supplémentaires de l'Afrique (estimé à 750 milliards de dollars au cours de la prochaine décennie) étaient financés par la dette, cela représenterait encore 250 milliards de dollars. Cela indique une occasion unique de recommander les investisseurs qui cherchent à financer des actifs réels offrant des rendements stables à long terme et des projets qui ont besoin de financement.

Mais même si leur perception du risque d'insolvabilité de l'Afrique a évolué, les nouveaux venus potentiels sur le continent restent paralysés par sa réputation et par son image. On ne peut guère leur en vouloir à eux non plus, compte tenu de la couverture médiatique incessante des classements des pays africains dans les indices mondiaux de gouvernance, de la facilité de faire des affaires et de la corruption.

C'est là où les institutions de financement du développement pourraient jouer un rôle clé en rassurant les nouveaux investisseurs qui sont encore dissuadés par « le risque Afrique. » L'APD annuelle à l'Afrique supérieure à 50 milliards de dollars, est investie dans les secteurs public et privé de la plupart des 54 pays du continent et implique souvent des parrains industriels. Les IFD ont également joué un rôle déterminant dans la promotion des investissements privés en Afrique, qui ont totalisé près de 24 milliards de dollars entre 2012 et 2017, dans des secteurs aussi divers que l'infrastructure, les télécommunications, la banques et les biens de consommation. De toute évidence, faire des affaires dans un environnement décent en Afrique est possible.L'écart de financement en Afrique est une menace importante pour l'avenir du continent. Une reconnaissance internationale croissante de ce phénomène est bienvenue, de même que les milliards de dollars supplémentaires pour le développement en provenance des États-Unis et d'ailleurs. Mais l'Afrique a besoin de nouveaux investisseurs et en particulier des fonds de créance du secteur privé, afin de combler l'écart et de réaliser son énorme potentiel.