Depuis cinquante ans, trois milliards d'oiseaux d'Amérique du Nord se sont envolés dans la nature... volatilisés ! C'est ce que révèle une vaste étude conduite par des chercheurs qui considèrent ainsi qu'un quart de l'avifauve a disparu, un déclin considérable de la biodiversité où la responsabilité des activités anthropiques pèse lourdement, même si les causes sont loin d'être toutes comprises.

La population d'oiseaux d'Amérique du Nord s'est effondrée d'un quart depuis 1970, soit près de trois milliards de volatiles en moins dans la nature, estiment des chercheurs dans une étude d'ampleur publiée jeudi par la revue Science. Les oiseaux des campagnes sont les plus touchés, sans doute en raison de la réduction des prés et des prairies, et de l'extension des terres agricoles. L'utilisation de pesticides est aussi en cause qui, en tuant les insectes, affectent toute la chaîne alimentaire.

Mais, plus inquiétant encore, les oiseaux des forêts et les généralistes (qui s'adaptent à une diversité d'environnement) sont aussi en déclin : 90 % des pertes concernent 12 familles d'oiseaux, dont des moineaux et bruants, des parulines, des merles ou encore le chardonneret jaune -- les espèces qui vivent aux États-Unis et au Canada ne sont pas les mêmes que dans d'autres régions du globe. Ces chiffres correspondent au déclin observé ailleurs et notamment en France, où l'Observatoire national de la biodiversité a estimé à 30 % le déclin des oiseaux des champs entre 1989 et 2017.

Le saviez-vous ?

En Europe, les oiseaux communs, tels la perdrix grise, l’alouette des champs ou l’étourneau, ont subi depuis les années 1980 une diminution massive de leurs populations, avec une chute de 77 % des effectifs chez la tourterelle.

Une paruline des prés, l'une des nombreuses espèces d'oiseaux en déclin en Amérique du Nord, à New York le 7 mai 2014.
Une paruline des prés, l'une des nombreuses espèces d'oiseaux en déclin en Amérique du Nord, à New York le 7 mai 2014.
Image : © Spencer Platt, Getty images North America, AFP

Les causes du déclin sont loin d'être toutes comprises

L'étude américaine combine deux sources de données. La première vient des relevés annuels réalisés chaque printemps, au moment de la saison de reproduction, par des milliers de bénévoles, selon une méthode identique, depuis 1970. Sur un itinéraire de route de campagne de 40 kilomètres, ces observateurs s'arrêtent tous les 500 mètres pendant trois minutes et comptent tous les oiseaux qu'ils voient. Les chercheurs compilent et analysent ensuite ces données.

“Tout est propre et mécanisé, il n'y a plus de place pour les oiseaux, la faune et la nature"

La seconde source vient des relevés de 143 stations radars qui détectent assez finement les masses d'oiseaux pendant leur migration, la nuit. Plus de la moitié des oiseaux d'Amérique du Nord migre, soit vers le sud des États-Unis, soit vers l'Amérique centrale ou du Sud. Ces données radar sont moins précises mais montrent aussi une diminution de 13,6 % entre 2007 et 2017, avec une marge d'erreur importante de 9 points.

Les canards et oies sont la grande exception : leurs populations, après avoir été menacées, ont augmenté depuis 1970. C'est grâce à la prise de conscience des chasseurs qui ont soutenu des mesures de protection, explique à l'AFP l'ornithologue Ken Rosenberg, de l'université Cornell et de l'American Bird Conservancy, l'un des principaux coauteurs de l'étude.

« On observe la même chose partout dans le monde, l'intensification de l'agriculture et les modifications du paysage font pression sur ces populations d'oiseaux, dit Ken Rosenberg. Désormais, on voit des champs de maïs ou d'autres cultures jusqu'à l'horizon, tout est propre et mécanisé, il n'y a plus de place pour les oiseaux, la faune et la nature ».

“Les oiseaux se fracassent sur les fenêtres, une cause de mortalité loin d'être anodine"

Les causes sont mal comprises, mais les ornithologues évoquent d'autres facteurs, comme les chats laissés dehors, ainsi que les fenêtres des maisons sur lesquelles les oiseaux se fracassent, une cause de mortalité loin d'être anodine : le nombre d'oiseaux tués dans ces collisions a été estimé en 2014 entre 365 millions et 1 milliard par an aux États-Unis.

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