• Les scientifiques ont découvert trois nouvelles espèces de ptérosaure denté qui vivaient il y a 100 millions d'années.
  • La Grande Barrière de Corail a été frappée par son troisième blanchissement massif de corail en cinq ans, après les températures record de la surface de la mer en février.
  • La guérison de la couche d'ozone pourrait inverser les dommages causés par l'homme aux courants-jets.
  • Le glacier Denman, dans l'est de l'Antarctique, a reculé de 5,4 km en 22 ans seulement. Les scientifiques de la NASA affirment que si toute la glace du glacier fondait, le niveau de la mer augmenterait d'environ 1,5 mètre.


Avez-vous entendu parler de la découverte au Maroc de trois nouvelles espèces de ptérosaure ? Ou que la Grande Barrière de corail d'Australie vient de subir un nouveau blanchissement massif - le troisième en cinq ans ?

Au milieu de la couverture médiatique de la pandémie COVID-19, vous avez peut-être manqué ces histoires et quelques autres.

1. Découverte de nouveaux fossiles de ptérosaure

Il y a 100 millions d'années, les ptérosaures dentés se sont répandus dans le Sahara.
Il y a 100 millions d'années, les ptérosaures dentés se sont répandus dans le Sahara.
Image : Baylor University/Megan Jacobs

Les scientifiques ont découvert trois nouvelles espèces de ptérosaure denté qui vivaient au Sahara pendant la période du Crétacé, il y a environ 100 millions d'années.

Bien qu'ils aient vécu parmi les dinosaures et se soient éteints à peu près à la même époque, les ptérosaures n'étaient pas des dinosaures. C'étaient des reptiles volants.

Ces ptérosaures avaient des ailes de trois à quatre mètres d'envergure, se nourrissaient de poissons et faisaient partie d'un écosystème fluvial abondant en poissons, crocodiles, tortues et plusieurs dinosaures prédateurs.

Leurs fossiles, découverts au Maroc et décrits dans une étude publiée dans la revue Cretaceous Research, aideront les chercheurs à mieux comprendre l'histoire de l'évolution de l'Afrique à l'époque des dinosaures - un monde ancien dominé par des prédateurs, notamment des chasseurs ressemblant à des crocodiles et des dinosaures carnivores.

"Les restes de ptérosaure sont très rares, la plupart étant connus en Europe, en Amérique du Sud et en Asie. Ces nouvelles découvertes sont très intéressantes et offrent une fenêtre sur le monde des ptérosaures en Afrique du Crétacé", a déclaré l'auteur principal, Megan L. Jacobs, doctorante en géosciences à l'université Baylor.

2. Le blanchiment de masse frappe la Grande Barrière de corail

En février, les températures de la mer autour du récif ont été les plus chaudes jamais enregistrées.
En février, les températures de la mer autour du récif ont été les plus chaudes jamais enregistrées.
Image : Australian Bureau of Meteorology

La Grande Barrière de corail d'Australie a subi son troisième blanchissement massif en cinq ans.

L'accumulation de chaleur, en particulier en février, lorsque les températures de surface de la mer autour du récif étaient les plus élevées jamais enregistrées, a entraîné un blanchiment généralisé, a déclaré l'Autorité du parc marin de la Grande Barrière de corail.

Le réchauffement des océans causé par le changement climatique menace le plus grand système de récifs coralliens du monde. Le récif s'étend sur quelque 344 000 kilomètres carrés et abrite un vaste éventail de vie, dont 1 500 espèces de poissons et un tiers des coraux mous du monde.

En 2016 et 2017, des blanchissements massifs ont endommagé les deux tiers du récif.

Les relevés aériens effectués en mars 2020 ont montré que le pire des blanchissements s'étendait sur de vastes zones du récif, bien que la gravité des dégâts soit variable.

Certaines zones du sud, qui avaient été épargnées en 2016 et 2017, ont été gravement touchées, tandis que les principaux sites touristiques n'ont subi qu'un blanchissement modéré.

3. La cicatrisation de la couche d'ozone aide à rediriger les flux de vent

En septembre dernier, le trou d'ozone au-dessus de l'Antarctique était à son plus faible niveau depuis 1982.
En septembre dernier, le trou d'ozone au-dessus de l'Antarctique était à son plus faible niveau depuis 1982.
Image : NASA

La couche d'ozone de la Terre continue de se reconstituer - et le processus de guérison pourrait inverser les dommages causés par l'homme à la circulation atmosphérique, selon une nouvelle étude.

Avant 2000, le courant des latitudes moyennes se déplaçait progressivement vers le pôle sud en raison de l'appauvrissement de l'ozone, qui affectait les régimes de précipitations dans l'hémisphère sud. Entre-temps, un autre courant-jet à l'origine des ouragans, la cellule de Hadley, s'était élargie.

Selon des chercheurs de l'université du Colorado Boulder, ces deux tendances ont marqué une pause et ont commencé à s'inverser après 2000, grâce au protocole de Montréal de 1987, un accord international visant à mettre fin à la production de substances appauvrissant la couche d'ozone.

En septembre dernier, le trou d'ozone au-dessus de l'Antarctique était à son niveau le plus bas depuis sa découverte en 1982, aidé en cela par des conditions météorologiques inhabituelles dans la stratosphère au-dessus du pôle Sud.

4. Un glacier antarctique a reculé de 5,4 km en 22 ans

Le sol sous le glacier Denman le rend particulièrement vulnérable à la fonte.
Le sol sous le glacier Denman le rend particulièrement vulnérable à la fonte.
Image : NASA’s Scientific Visualization Studio

Le glacier Denman, dans l'est de l'Antarctique, a reculé de 5,4 km en un peu plus de deux décennies, selon une nouvelle étude de la NASA.

Il s'agit du canyon terrestre le plus profond du monde, à 3 500 mètres sous le niveau de la mer, et contient autant de glace que la moitié de l'Antarctique occidental. Si la totalité de ce canyon fondait, cela entraînerait une hausse du niveau de la mer d'environ 1,5 mètre dans le monde entier.

Jusqu'à récemment, les scientifiques pensaient que l'Antarctique oriental était plus stable que l'Antarctique occidental car il ne perdait pas autant de glace que la partie occidentale du continent.

Mais il s'avère que la forme du sol sous la calotte glaciaire rend le glacier Denman particulièrement vulnérable à la fonte due au climat.