• Même avec les taux de mortalité actuels, la plupart des gens se remettront du coronavirus.
  • Les études diffèrent quant à la durée de la période pendant laquelle les patients guéris resteront infectieux.
  • Il y a eu des cas isolés de réinfection, mais des questions subsistent.

La grande majorité des personnes qui attrapent COVID-19 se rétabliront complètement. Mais cela amène de nouvelles incertitudes sur la rapidité avec laquelle nous pouvons espérer retrouver la santé et en savoir plus sur nos responsabilités sociales actuelles.

Parler de rétablissement peut sembler prématuré pour l'Europe et les États-Unis, qui entrent dans la phase de pointe du virus, mais la première vague de convalescents est en train de passer. Chris Gough, un anesthésiste d'Oxford, au Royaume-Uni, faisait partie de ces milliers de personnes qui ont tweeté sur la sortie de cette expérience effrayante : "Jour 6 : Je me sens un peu mieux. Ou, pensais-je, mais je me suis ensuite endormi sur le canapé pendant une heure. Toujours aucune envie de quitter la maison. Espérant que demain apportera beaucoup plus d'énergie".

De l'autre côté de la courbe, la Chine - où, le 20 mars, aucun nouveau cas n'a été signalé - peut montrer la voie à suivre pour dépasser le coronavirus. Voici cinq questions clés pour le rétablissement :

1. Quel est le taux de guérison ?


Au moment de la rédaction de cet article, le 20 mars, le taux de mortalité parmi les cas confirmés était de 4 %. La bonne nouvelle est que le chiffre réel est probablement inférieur, en raison du grand nombre de personnes non déclarées présentant des symptômes légers. Le médecin en chef du Royaume-Uni, Chris Whitty, a contesté le chiffre global de 3,4 % avancé par l'OMS, affirmant qu'il pense que le bilan final sera d'environ 1 %. Il est rassurant de savoir qu'environ un mois après l'apparition de la première épidémie en Chine, alors que des mesures de confinement strictes étaient en place, le nombre de guérisons a commencé à dépasser le nombre de nouveaux cas. C'est le point que les mesures de confinement occidentales espèrent atteindre.

2. Suis-je encore contagieux après ma guérison ?


Probablement dans une certaine mesure, bien que la première série d'études soit loin d'être concluante quant à sa durée. Des recherches provisoires menées en Allemagne ont suggéré que l'infectiosité de COVID-19 - contrairement à l'épidémie de SRAS de 2003 - atteint un pic précoce et que les patients en convalescence présentant des symptômes légers deviennent à faible risque environ 10 jours après leur première maladie. Mais une autre étude, réalisée à la suite du traitement de quatre professionnels de la santé dans un hôpital de Wuhan, a révélé que des traces du virus pouvaient persister dans l'organisme jusqu'à deux semaines après la disparition des symptômes ; comme les patients ne toussaient plus ou n'éternuiaient plus, les moyens de transmission potentiels étaient toutefois très réduits. Moins optimiste, une étude publiée la semaine dernière dans la revue médicale The Lancet a montré que le virus a survécu dans les voies respiratoires d'un patient chinois pendant 37 jours - bien plus que la moyenne de 24 jours pour les personnes atteintes d'une maladie grave.

Nouveaux cas contre nouveaux recouvrements
Nouveaux cas contre nouveaux recouvrements
Image : Worldometer

3. Puis-je attraper COVID-19 une deuxième fois ?


Attraper un coronavirus signifie généralement que la personne est immunisée, au moins pendant un certain temps, contre une infection répétée. Mais des doutes sont apparus concernant la COVID-19 fin février, lorsqu'une femme d'une quarantaine d'années, sortie de l'hôpital d'Osaka, au Japon, a été testée positive une seconde fois. Un cas similaire s'est également produit avec l'un des passagers du Diamond Princess, et un autre en Corée du Sud. Il s'agissait de cas isolés, mais les recherches menées dans la province de Guangdong, en Chine, ont révélé que 14 % des patients en convalescence avaient également été à nouveau testés positifs.

Il est toutefois trop tôt pour tirer des conclusions hâtives. Ces cas n'ont pas été entièrement confirmés, avec de nombreuses explications possibles, notamment des tests erronés, trop sensibles ou trop diligents, ou encore le fait que le virus soit resté dormant pendant un certain temps puis ait réapparu. Les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) soulignent que notre réponse immunitaire à cette maladie particulière n'est pas encore clairement comprise : "Les patients atteints d'une infection MERS-CoV ont peu de chances d'être réinfectés peu après leur guérison, mais on ne sait pas encore si une protection immunitaire similaire sera observée chez les patients atteints de COVID-19".

En ce qui concerne d'autres séquelles, les scientifiques spéculent actuellement sur le fait que les patients atteints de coronavirus pourraient souffrir d'une réduction de leur capacité pulmonaire après un épisode de la maladie. L'autorité hospitalière de Hong Kong a observé que deux patients en convalescence sur trois avaient perdu 20 à 30 % de leur fonction pulmonaire, ce qui peut être traité par la physiothérapie.

Taux de recouvrement par rapport au taux de mortalité dans les cas résolus dans le monde
Taux de recouvrement par rapport au taux de mortalité dans les cas résolus dans le monde
Image : Worldometer

4. Combien de temps l'immunité à la COVID-19 pourrait-elle durer ?


"Si vous avez une infection, votre système immunitaire est réactivé contre ce virus", a déclaré le Dr Keiji Fukuda, directeur de l'école de santé publique de l'université de Hong Kong, au LA Times. "Il serait assez inhabituel d'être réinfecté dans cette situation, à moins que votre système immunitaire ne fonctionne pas correctement". Avec de nombreux virus antérieurs, l'immunité peut durer des années - mais la question de la réinfection montre que le tableau d'ensemble entourant la COVID-19 reste trouble.

Une chose qui pourrait aider à clarifier la question de l'immunité est la mise au point de tests sérologiques pour les anticorps contre le SRAS-CoV2, l'agent pathogène COVID-19. Cela permettrait non seulement d'obtenir plus d'informations sur les réponses individuelles du système immunitaire, mais aussi de permettre aux chercheurs d'identifier plus précisément la population totale affectée - en détectant les personnes qui auraient pu passer entre les mailles du filet après leur rétablissement. Selon le Guardian, aucun pays n'a actuellement confirmé l'accès à un tel test. Mais de nombreux scientifiques dans le monde entier - dont un à Singapour qui a revendiqué un essai réussi - y travaillent.

5. Quand puis-je reprendre le travail ?


Le CDC définit la reprise du traitement COVID-19 comme une absence de fièvre, sans utilisation de médicaments réducteurs de fièvre, pendant trois jours complets ; une amélioration d'autres symptômes, tels que la toux et l'essoufflement ; une période de sept jours complets depuis l'apparition des symptômes. Deux écouvillonnages négatifs sur des jours consécutifs sont considérés comme étant clairs, ce qui signifie que l'isolement peut prendre fin et qu'un patient peut théoriquement commencer à avoir des contacts avec d'autres personnes, y compris au travail.

Dans la pratique, de nombreux gouvernements et entreprises continuent d'encourager le travail à distance, même chez les patients en bonne santé. En outre, il est également conseillé à toute personne vivant avec un coronavirus de s'isoler pendant 14 jours après l'apparition des symptômes chez le patient initial.