• En raison de la malnutrition et des maladies, la COVID-19 pourrait être plus meurtrière en Afrique que partout ailleurs dans le monde.
  • Les systèmes de santé en Afrique ont une capacité limitée à absorber la pandémie.
  • L'approche stratégique devrait se concentrer sur le confinement et les mesures de prévention agressives.

Au 29 mars 2020, plus de 680 000 cas de la maladie COVID-19 avaient été confirmés dans 203 pays à travers le monde.

Le 11 mars, l'Organisation mondiale de la santé utilisait pour la première fois le mot « pandémie » pour qualifier la situation. L'Afrique a d'abord été épargnée, mais la situation évolue rapidement. Au cours des deux dernières semaines, le nombre de pays africains concernés est passé de 9 à 41. Comme les gens continuent de voyager, ce n'est qu'une question de temps avant que la COVID-19 ne se répande dans le reste des 54 pays du continent. Alors que j'écris ces lignes depuis Monrovia, au Libéria, un pays dont le système de santé a subi d'énormes difficultés en raison des guerres civiles et de l'épidémie d'Ebola en 2014, je me dois de souligner qu'il n'existe pas de solution unique et que des considérations particulières doivent être prises en compte lors de l'élaboration de la réponse à la COVID-19 pour l'Afrique.

Sa population et ses systèmes de santé rendent ce continent différent des autres régions touchées par la COVID-19 jusqu'à présent. Trois facteurs sont importants au niveau de la population.

Premièrement, la structure démographique du continent est différente de celle des autres régions du monde. L’âge médian des 1,3 milliard d'habitants en Afrique est de 19,7 ans. Quant à l'âge médian en Chine, il est de 38,4 ans, et l'âge médian en Union européenne est de 43,1 ans.

Les expériences en Asie et en Europe ont montré que les personnes de plus de 60 ans et celles souffrant de problèmes de santé importants étaient les plus vulnérables aux cas graves de COVID-19. Bien que la jeunesse de la population africaine puisse être considérée comme un facteur de protection important dans cette pandémie, on ignore encore comment le virus évoluera et se manifestera sur le continent.

Le deuxième facteur au sein de la population est la forte prévalence de la malnutrition, de l'anémie, du paludisme, du VIH/SIDA et de la tuberculose. Le Liberia, par exemple, a l'un des taux de retard de croissance les plus élevés au monde : un enfant de moins de cinq ans sur trois souffre d'un retard de croissance. Au cours des dernières semaines, nous avons constaté une augmentation de l'incidence de la malnutrition. De plus, la saison des pluies est arrivée tôt cette année, ce qui signifie que les cas de paludisme augmenteront rapidement et que le pic de cette maladie en 2020 pourrait coïncider avec la pandémie COVID-19 en cours.

Nous devrions donc prévoir qu'en Afrique, une incidence plus élevée de formes graves de COVID-19 se produira chez les jeunes patients en raison de la démographie et des conditions endémiques associées qui affectent le système immunitaire. La malnutrition, l'anémie, le paludisme, le VIH/SIDA et la tuberculose sont susceptibles d'accroître la gravité de la COVID-19. L'Afrique ne verra peut-être pas se dérouler le même scénario selon lequel « la plupart des gens qui contractent la maladie s'en sortent bien ».

Troisièmement, la cohésion sociale et les rassemblements occupent une grande importance en Afrique. Par exemple, c’est en Afrique qu’on trouve la plus forte participation hebdomadaire à un service religieux, avec des taux atteignant 82 % en Ouganda et en Éthiopie. En conséquence, les mesures visant à imposer une distanciation sociale et physique peuvent s'avérer plus difficiles, comme le montrent les protestations qui ont éclaté le 20 mars 2020 au Sénégal après que les rassemblements publics, y compris dans les mosquées, aient été interdits suite à l'augmentation des cas de COVID-19. Au début de cette semaine, la Tanzanie a fait l'objet d'un examen minutieux lorsqu'il a été annoncé que le pays ne fermerait pas les lieux de culte.

Deux facteurs majeurs du système de santé rendront plus difficile la réaction face à la COVID-19 en Afrique. Premièrement, le continent est confronté à un double fardeau de maladies : outre la lutte contre ces maladies infectieuses endémiques, les systèmes de santé en Afrique sont confrontés à des maladies non transmissibles, y compris les blessures et le cancer. Par conséquent, les systèmes de santé étaient surexploités dès le début et il y a très peu de place pour absorber la pandémie de COVID-19.

Deuxièmement, la capacité de fournir des soins essentiels est la plus faible au monde. Les formes graves de COVID-19 entraînent une insuffisance respiratoire nécessitant l’assistance de respirateurs. La capacité à traiter les formes graves de COVID-19 dépendra de la disponibilité de ces appareils, de l'électricité et de l'oxygène. Une analyse récente des pays qui comptent le plus grand nombre de lits de soins intensifs par habitant n'inclut aucun pays d'Afrique. Au Liberia par exemple, il n'y a pas d'unités de soins intensifs (USI) équipées de respirateurs. L'Ouganda compte 0,1 lit d'USI pour 100 000 habitants. Par opposition, les États-Unis comptent 34,7 lits pour 100 000 habitants.

Les leçons tirées des expériences de l’Italie et de la Chine sont extrêmement précieuses. Cependant, elles ne peuvent pas être appliquées directement à l'Afrique en raison de ces différences démographiques et des contraintes du système de santé.

Les systèmes de santé en Afrique étant déjà mis à rude épreuve et ayant une capacité très limitée à absorber la pandémie, l'approche stratégique globale devrait se concentrer sur le confinement et les mesures préventives agressives.

La distanciation physique précoce et imposée et le lavage fréquent des mains seront les interventions les plus efficaces et les plus abordables pour le continent, avec en parallèle des tests, la recherche des contacts et l'isolement des cas. Pour que les mesures préventives agressives fonctionnent, nous aurons besoin du soutien total des populations, qui ne peut être obtenu qu'avec l'engagement de la communauté et un leadership fort en matière de santé.

En outre, compte tenu de la jeunesse du continent, le leadership et l'engagement des jeunes seront essentiels pour les activités de prévention et de confinement. Enfin, étant donné la priorité accordée aux services religieux, les chefs religieux devront participer activement à la réponse à la COVID-19. Au niveau des systèmes de santé, les salles d'opération et les équipes médicales pourraient être réorganisées et réorientées pour renforcer les capacités de soins intensifs dans les hôpitaux de district.

Le contexte africain est unique en son genre. Il existe des différences dans la structure des populations, une forte prévalence des maladies endémiques et le double fardeau des maladies, avec des systèmes de santé surexploités et une capacité minimale de soins essentiels.

Une réponse solide à la COVID-19 pour le continent devra tenir compte de ces facteurs et inclure l'engagement communautaire, le leadership en matière de santé et la participation des jeunes et des chefs religieux pour favoriser le confinement. Au niveau du système de santé, la reconversion et la réorganisation temporaires du système chirurgical seront essentielles pour accroître la capacité de soins critiques pendant cette période, en se concentrant sur ce dont nous disposons à mesure que nous avançons.