« En tant que Noir » : raccourci pour le profilage racial si répandu aux États-Unis que les Afro-Américains en ont pratiquement tous fait l'expérience. Les verbes qui accompagnent cette expression représentent les activités les plus banales de la vie quotidienne, mais juxtaposés, ils dénotent un profilage racial qui mène à des confrontations potentiellement mortelles avec la police : « Conduire en tant que Noir », « faire son jogging en tant que Noir ou même « faire un barbecue en tant que Noir ». L'utilisation omniprésente du téléphone portable et des médias sociaux ont plus largement exposé ce phénomène, mais il n'est pas nouveau. Même pour moi.

J’ai passé l'été 67 dans ma ville natale de Belleville, New Jersey. J’avais 14 ans et j’étais impatient de jouer au football pendant ma première année de lycée et de faire les choses normales que font les gosses pendant cette transition maladroite de l'adolescence à l'âge adulte. Une grande partie de mon éducation en dehors de l'école me vient de mon séjour à Newark, où j'ai exploré la vie des Noirs d'une manière qui n'était pas possible dans la banlieue à prédominance blanche de Belleville. Que ce soit quand j’allais avec ma famille à l'église Clinton Memorial ou aux repas dans les jardins de mes oncles et tantes, ou quand je traînais au Coleman's Barbershop pour entendre les histoires colorées des clients, Newark semblait être un lieu de possibilité et de promesse. Je réaliserais rapidement à quel point cette perception était optimiste.

Des troubles civils ont éclaté à Newark en réponse à l'arrestation par la police et au passage à tabac d'un chauffeur de taxi noir pour une infraction mineure à la circulation. C'est ce dont Martin Luther King Jr. parlait quand il a qualifié les émeutes de « langage de ceux qu'on n'entend pas », résultat de la tension raciale et de l'oppression non résolues de la ville, emblématique des conditions qui ont suscité plus de 150 soulèvements à travers le pays au cours de ce « long et chaud été ».

Alors que je me baladais dans Belleville le lendemain soir, une voiture de police s'est arrêtée devant moi, me bloquant la route alors que je traversais la rue dans mon quartier. L'officier m'a ordonné de m'arrêter et quand je l'ai fait, il m'a poussé face contre le capot de sa voiture, me tenant là et exigeant que je lui remette mes allumettes. Confus, j'ai expliqué que je ne fumais pas car je jouais au football. Il a augmenté la pression sur mes bras et m'a accusé d'être venu à Belleville depuis Newark pour allumer des incendies.

Il présumait que j'étais un émeutier. Un criminel. Un pyromane. C’est seulement lorsqu'il a entendu mon nom de famille et l’a reconnu, qu'il m'a laissé partir, sans excuses ni explications. À ce moment-là, j'ai réalisé que la race me définirait auprès des autres, peu importe où je vivais, ce que je faisais ou quel genre de notes j'obtenais. J'en suis aussi venu à comprendre une vérité troublante : j'aurais pu être une autre statistique. Et s'il n'avait pas reconnu mon nom ? Et s'il s’était moqué de savoir si j'étais ou non de Belleville ?

Ce sont les types de pensées qui commencent à vous travailler une fois que vous devenez parent et que vous réalisez que vous devrez avoir « la discussion » que vous aviez eu avec vos parents. Cette discussion que tous les parents afro-américains ont avec leurs enfants. Cette discussion pour essayer désespérément d'empêcher votre propre enfant de devenir un autre nom sur le panneau d'un manifestant.

Regarder la vie de George Floyd quitter son corps pendant ces insupportables huit minutes et 46 secondes, voir les actes de violence policière en résultant se dérouler sous nos yeux, lire les comptes rendus d'actualités sur d'autres violences et intimidations contre les Noirs dans tous les domaines de la vie - tout cela suffit à nous demander si les choses ont beaucoup changé au cours des cinq dernières décennies.

L'espoir d'un changement durable

Pourtant, je me surprends à ressentir un optimisme prudent. Quelque chose de nouveau semble se dérouler, un « arrêt sur image » que plus tard nous considérerons comme le moment où les gens en ont eu ras le bol et où la société s'est mobilisée pour s'exclamer d'une voix unifiée : « Assez. »

Deux ou trois choses me donnent l'espoir d'un changement durable. La première est la coalition diversifiée de manifestants. Voir d'énormes foules aux visages principalement blancs dans des États comme l'Utah et des pays comme l'Allemagne vous fait tout de suite comprendre que quelque chose de nouveau est en route. Des personnes de tous âges, races, origines et statuts socio-économiques y participent.

L'autre évolution positive est la façon dont les sondages ont constamment montré des changements spectaculaires dans l'attitude du public. Une enquête a montré que les personnes favorables au mouvement Black Lives Matter étaient largement plus nombreuses (presque deux fois plus) aux États-Unis au cours des deux premières semaines de protestation. Un autre sondage récent a montré que 76 % des Américains considèrent désormais le racisme et la discrimination comme un « gros problème ». C'est 26 points de plus qu'il y a à peine cinq ans.

Pour que ce moment soit véritablement transformateur, ce mouvement populaire massif doit se transformer en organisation du type de celle observée pendant le mouvement des droits civiques, lorsque les objectifs à long terme et les stratégies législatives étaient associés à l'activisme intrépide des Freedom Riders. Si cette génération peut exercer une pression constante sur les institutions nécessaires pour réformer de larges pans de la société - le système de justice pénale, le logement, l'éducation et l'économie - nous pourrions vraiment assister à un changement qui perdure.

Nous commençons à nous rappeler l'efficacité des marches des droits civiques des années 60, avec de grandes manifestations prolongées incitant à nouveau les gens à repenser leurs opinions bien ancrées et à convaincre les législateurs d'adopter une politique reflétant la volonté du peuple. Au cours des dernières semaines seulement, la vaste coalition de personnes qui se sont mobilisées pour l'égalité et la justice a produit des résultats spectaculaires, dont certains que je n'aurais jamais cru possibles.

L'élimination du nom et de l'image d’Aunt Jemima, l'une des neuf actions d'entreprise récentes , peut sembler largement symbolique. Mais les stéréotypes racistes sont plus que symboliques ; dans ce cas, ce sont des reliques blessantes d'une époque où les Noirs étaient relégués à l’esclavage.

Et il ne subsiste pas de symbole plus odieux que ceux qui vénèrent la Confédération. En 2016, environ 1500 célébrations publiques de la Confédération - monuments, noms d'écoles publiques, jours fériés et autres - ont été enregistrées dans 31 États, ce qui est choquant si l'on considère que seuls 11 États étaient confédérés. Celles-ci vont également disparaître, des statues aux noms des bases militaires, étant reconnus comme une célébration de la suprématie blanche, et non comme un souvenir du patrimoine.

Maintenant, chaque fois que je passerai à Alexandrie, en Virginie, je ne serai plus en colère et découragé par la statue d'un soldat confédéré dominant le centre-ville. Elle est maintenant reléguée au passé, ce qui aurait dû être le cas depuis longtemps.

D'autres changements ont commencé à s'attaquer au racisme systémique. Plusieurs entreprises ont abandonné leurs tentatives d’utiliser et de développer un logiciel de reconnaissance faciale, qui s'est avéré identifier à tort des visages afro-américains, amérindiens et asiatiques à des taux beaucoup plus élevés que les visages caucasiens. Des pressions ont été exercées pour interdire l'utilisation de prises d'étranglement dangereuses dans les forces de police, de Denver à Washington, DC. Le Département de police de Dallas a adopté une règle obligeant les agents à intervenir si un autre agent utilise une force excessive. Des athlètes et entraîneurs professionnels ont envoyé une lettre au Congrès, demandant de mettre fin à la protection juridique des policiers ayant violé des droits civils. Des groupes de médecins ont déclaré que le racisme était une crise de santé publique.

Malgré ces avancées, rappelons-nous que des périodes de progrès racial, comme la reconstruction ou l'ère ayant suivi le mouvement des droits civiques, ont connu de violents contrecoups visant à préserver le statu quo. Pour maintenir cet élan, tous ceux qui valorisent une société juste doivent exercer une pression sur les forces qui nous feraient reculer et occulteraient notre histoire raciale torturée. En tant qu'individus, entreprises, institutions et en tant que pays, nous devons nous efforcer collectivement de faire respecter par la nation sa promesse de devenir un symbole de liberté et de justice pour tous. Comme l'a dit Frederick Douglass, « Là où il n'y a pas de lutte, il n'y a pas de progrès. »

Tout au long de ma vie, j'ai choisi l'histoire comme arme de prédilection pour lutter pour l'égalité et le changement social. J'ai eu le grand privilège de le faire avec le premier musée national dédié à raconter l'histoire américaine d’un point de vue afro-américain. Et maintenant, j'ai l'honneur de diriger l'ensemble du Smithsonian, un immense référentiel de recherche, de bourses, de collections et de capital intellectuel. Avec ce genre de ressources, nous pouvons créer des plateformes comme le portail « Talking About Race », qui aide à contextualiser la période que nous vivons, en inspirant le dialogue sur la race et son impact aux multiples facettes sur l'expérience américaine. C’est essentiel si nous voulons atteindre un jour notre objectif en tant que société.

Ayant connu les ignominies du racisme de manière subtile et manifeste, je vois néanmoins des signes d'espoir. Les Noirs sont écoutés comme jamais auparavant ; nos expériences ne sont plus négligemment occultées. Peut-être la société est-elle enfin arrivée au moment dont parlait Ella Baker, icône des droits civiques, il y a près de 50 ans : « Jusqu'à ce que la mort du fils d'une mère noire soit aussi importante pour ce pays que la mort du fils d'une mère blanche, nous, qui croyons à la liberté, ne pourrons pas nous reposer. »

Je pense que, peut-être pour la première fois de ma vie, les personnes qui ne veulent pas se reposer pourraient être plus nombreuses que celles qui préfèrent rester endormies.

Lonnie Bunch est Secrétaire de la Smithsonian Institution et Leader culturel au Forum Économique Mondial.