*Les pays à faible revenu sont confrontés à des circonstances très différentes de celles des pays à revenu élevé lorsqu'il s'agit de rouvrir des écoles après un confinement.

*Dans les pays en développement, les adultes et les personnes âgées ont généralement plus de contacts avec les enfants que ceux des économies avancées.

*D’après les prévisions d’une nouvelle étude, retarder l'ouverture des écoles pourrait sauver des vies.

Selon les derniers chiffres de l'UNESCO, plus de 100 pays procèdent actuellement à des fermetures d'écoles à l'échelle nationale en raison de la COVID-19, ce qui affecte plus de 60 % des élèves inscrits dans le monde. La question de la réouverture des écoles primaires et secondaires a été fortement politisée dans de nombreux pays, les parents, les enseignants et les politiciens étant parfois en désaccord sur le moment de la réouverture. Les décisions politiques sont d'autant plus difficiles à prendre que l'on ne dispose pas de preuves, en particulier dans les pays en développement, sur la probabilité que les enfants contractent le COVID-19 et transmettent le virus aux adultes, ni sur la manière de rendre les écoles suffisamment sûres pour que les élèves puissent y retourner.

Ce que nous savons, c'est que les pays à faible revenu sont confrontés à un ensemble de circonstances très différentes de celles des pays à revenu élevé ; par exemple, une proportion plus élevée de ménages comprenant à la fois des enfants et des personnes âgées, la difficulté d’effectuer des tests COVID-19 et d'appliquer la distanciation sociale dans les milieux scolaires existants, et l'urgence de maintenir les moyens de subsistance (en anglais) des adultes en âge de travailler pour prévenir la faim et la pauvreté. Notre étude (en anglais) estime que la réouverture trop précoce des écoles dans les pays en développement pourrait compromettre les progrès réalisés jusqu'à présent pour endiguer la propagation du virus. Lorsqu'ils décident de rouvrir des écoles, les responsables politiques doivent évaluer ces conclusions face au coût de la fermeture prolongée des écoles.

Nous utilisons un modèle économique qui reflète la différence entre les économies en développement et les économies avancées : des populations plus jeunes, davantage de contacts entre les personnes à la maison, au travail et à l'école, des secteurs informels importants qui rendent les mesures d'enfermement plus difficiles à appliquer, une capacité fiscale moindre et une capacité de soins médicaux moindre. Nous constatons que dans les pays en développement, les confinements généraux sont deux fois moins efficaces que dans les pays développés. Cependant, des politiques ciblées sur l'âge (en anglais) (protégeant les personnes de plus de 65 ans et celles souffrant de graves problèmes de santé) sont les plus efficaces pour sauver des vies et préserver les moyens de subsistance.

Dans les pays en développement, la réouverture des écoles augmente considérablement le risque de propagation de COVID-19.

Une justification courante de la réouverture des écoles est que les enfants ont très peu de chances de mourir de la COVID-19. Pourtant, les enfants vivent avec des adultes et ; en particulier dans les pays en développement ; avec des personnes âgées. Selon les données (en anglais) de l’ONU, la proportion de personnes âgées vivant avec au moins un enfant de moins de 20 ans est supérieure à 10 % dans la plupart des pays africains, contre moins de 1 % dans les pays européens et aux États-Unis. Cela augmente le risque que les enfants contractent le virus à l'école et le transmettent (en anglais) aux parents et grands-parents à la maison.

Dans les pays en développement, les adultes et les personnes âgées ont généralement plus de contacts avec les enfants que ceux des économies avancées, en raison de facteurs tels que des conditions de vie plus surpeuplées et des ménages plus nombreux. Les chiffres ci-dessous sont des « matrices de contacts » estimées par des épidémiologistes (en anglais) et représentent le nombre habituel de contacts des personnes de chaque groupe d'âge avec d'autres personnes de leur groupe d'âge. La zone ombrée plus foncée dans le coin inférieur droit des chiffres montre que le nombre de contacts entre les adultes plus âgés (60-80 ans) et les enfants (moins de 20 ans) est sensiblement plus élevé (plus foncé) dans les pays en développement.

Notre étude compare quelques scénarios pour examiner l'effet de la réouverture des écoles sur les taux d'infection et de décès par COVID-19 au Nigeria, le pays le plus peuplé d'Afrique. Bien que spéculative, cette simulation nous donne un outil pour comparer l'impact de différentes mesures politiques dans un grand pays en développement. En outre, les prévisions globales sont applicables à de nombreux autres pays à faible revenu, qui ont en commun la caractéristique des familles nombreuses vivant sous un même toit, avec des contacts fréquents entre les jeunes et les membres plus âgés de leur ménage. Tout au long du processus, nous calibrons notre modèle économique sur la base des taux de mortalité estimés dans le fameux rapport de l’Imperial College (en anglais) et une étude effectuée en Espagne (en anglais) suggérant que le taux d'infection des enfants par COVID-19 est d’environ deux tiers par rapport à celui des adultes.

Le graphique ci-dessous montre la proportion de la population infectée par COVID-19 selon quatre scénarios politiques. La ligne bleue en pointillés simule les effets d'une réouverture immédiate des écoles. Cela entraîne une forte augmentation des infections. Les autres scénarios simulent les effets du report de la réouverture des écoles jusqu'en janvier 2021. Ceux-ci conduisent à des courbes beaucoup plus plates. Nous pensons que l'option politique la plus efficace (illustrée par la ligne pointillée violette) pour contrôler les taux d'infection tout en évitant un confinement général est de retarder la réouverture des écoles jusqu'en janvier 2021 tout en protégeant les personnes âgées.

La figure ci-dessous montre le nombre total de décès prévus par notre modèle dans les mêmes scénarios. Les chiffres très élevés des décès ici sont basés sur l'étude de l'Imperial College et ne correspondent pas aux chiffres actuels du Nigeria. Il existe d'autres modèles d’estimations avec des chiffres de décès très différents (en anglais) pour le continent africain, mais tous les modèles sont basés sur des hypothèses, ce qui rend impossible toute prédiction parfaite. Les décès dus à la COVID-19 en Afrique sont susceptibles d'être gravement sous-estimés en raison du manque de tests COVID-19 et de données peu fiables sur les décès en général.

Le schéma illustre la répartition des décès par groupe d'âge. Notre modèle prévoit que moins de 0,1 % des décès, quel que soit le scénario, sont des décès d’enfants. L'ouverture des écoles augmente le nombre de décès chez les adultes plus âgées, et le plus souvent chez les personnes âgées. Rien qu'en fermant des écoles, notre modèle prédit qu'il pourrait sauver environ 175 000 vies par rapport à l'inaction. D'autres interventions supplémentaires peuvent faire encore mieux, comme la protection des personnes âgées. Un confinement général (du secteur formel) sauverait le plus grand nombre de vies, mais entraînerait une forte baisse supplémentaire du PIB, ce qui réduirait les moyens de subsistance de nombreux ménages vulnérables.

Dans tous les scénarios, le modèle ne suggère que de modestes gains supplémentaires en termes de vies sauvées en retardant la réouverture des écoles au-delà de janvier 2021, prédisant que le Nigeria aura atteint une immunité collective substantielle d'ici là. Dans le cas de la fermeture d'écoles et de la protection des personnes âgées, par exemple, notre modèle prévoit qu'un peu moins de la moitié de la population aura été infectée au début de 2021. Ce taux est similaire à celui des études récentes (en anglais) sur la prévalence de la COVID-19 dans les bidonvilles de Mumbai. Les plus grands bénéfices des fermetures d'écoles proviennent du report des réouvertures cet automne avec un plan de réouverture au début de l'année suivante.

Qu'en est-il du coût de la non-réouverture des écoles ?

La principale raison du report de la réouverture des écoles est de contribuer à stopper la propagation de la COVID-19. Notre étude prédit que le fait de retarder l'ouverture des écoles peut être un facteur important pour sauver des vies, en réduisant le risque que les enfants soient infectés à l'école et, par conséquent, qu'ils propagent le virus dans leur foyer.

Bien entendu, toute décision politique visant à retarder l'ouverture des écoles doit évaluer les vies potentiellement sauvées face aux effets négatifs du maintien des enfants hors de l'école pendant une longue période. Par exemple, les preuves (en anglais) de l'épidémie d'Ebola en Sierra Leone montrent une augmentation des grossesses hors mariage et une baisse de la scolarisation après la crise chez les jeunes femmes des villages. D'autre part, certaines familles ne pouvaient pas se permettre (en anglais) de renvoyer leurs enfants à l'école après avoir perdu leurs moyens de subsistance, ce qui indique un lien important entre la protection des moyens de subsistance et l'accès à l'éducation. Autres grands sujets de préoccupation (en anglais) dans les pays en développement, le maintien des écoles fermées pendant de longues périodes entraîne des pertes d'apprentissage, de disponibilité des services de garde d'enfants pour les parents qui travaillent, des repas de midi manqués (en anglais) et des ressources limitées pour l'apprentissage en ligne.

Bien que notre étude n'aborde pas toutes les questions liées à la réouverture des écoles pendant la pandémie, nous sommes d’avis que les preuves de la propagation du virus dans les foyers doivent être prises en compte par les gouvernements lorsqu'ils décident de rouvrir les écoles.